Dove va finire la polvere che dal deserto arriva alle Canarie?

Dal 23 al 25 febbraio 2020, gli arcipelaghi vicini al deserto del Sahara nord-occidentale (Capo Verde, Madeira e le Canarie) hanno vissuto un’eccezionale ondata di polvere sahariana.

Un fenomeno di tale portata non veniva registrato da circa 40 anni.

Grazie ai modelli AEMET e alle immagini della NASA, è stato possibile seguire in dettaglio l’evoluzione di questo pennacchio di polvere atmosferica, dalle zone di origine (la depressione di Bodelé, il Sahel, la Mauritania e il Sahara occidentale), alle concentrazioni e il percorso.

Tra il 22 e il 24 febbraio, la stazione centrale Mercado di Gran Canaria (della Rete di controllo e monitoraggio della qualità dell’aria delle Isole Canarie) ha registrato una concentrazione massima di particelle nell’aria PM10 compresa tra 1 800-3 200 µg/m³.

La polvere che lascia il Sahara immersa nelle masse d’aria mobilitate dalla circolazione atmosferica, raggiunge isole, oceani e continenti.

La sua presenza può porre un serio problema di qualità dell’aria quando la concentrazione supera gli 80 µg/m³.


Le particelle più piccole (meno di 10 µm) sono le più dannose per la salute, perché possono raggiungere il sangue attraverso gli alveoli polmonari.

Per questo motivo l’Organizzazione Mondiale della Sanità e l’Unione Europea hanno definito la soglia massima di qualità dell’aria a 50 µg/m³ in media per 24 ore.

La polvere sahariana che raggiunge le Isole Canarie ha circa il 37% di particelle più piccole di 10 µm (quelle pericolose) e il resto (63%) sono particelle più grandi.

Tenendo conto di tutti questi fattori, a Gran Canaria sono state raggiunte concentrazioni massime di polveri sahariane in sospensione (TPS) di 2.860 e 5.080 µg/m³.

La dimensione delle particelle è determinata dalla distanza che percorrono.

Nelle tempeste che si formano nella zona di origine, predomina la dimensione della sabbia (0,1-2 mm). Man mano che progrediscono, le dimensioni delle particelle si riducono.

Dopo aver percorso centinaia o qualche migliaio di chilometri, a seconda della distanza dalla sorgente, la dimensione media che raggiunge le Canarie è il limo fine (circa 20 µm).

Secondo le concentrazioni d’aria misurate a Gran Canaria e il carico di polvere che rappresentano, in quei 3 giorni sono stati depositati circa 40 g/m².

Possiamo quindi stimare che la quantità di polvere sahariana sedimentata sull’isola di Gran Canaria sia stata di circa 61.000 tonnellate in 3 giorni.

Gran parte di questo deposito non rimane nel terreno. Viene trascinato dalla corrente e nuovamente sedimentato nella fascia sottomarina dell’isola di Gran Canaria.

Il processo non è mai del tutto efficiente e alcune delle particelle si sono depositate su terreni, paleo-suoli, alvei di fiumi e paleo-canali.

Lì è stato possibile studiarne la composizione, confrontarla con la polvere sahariana che si sta raccogliendo e fare così ricostruzioni paleoclimatiche.

Le più antiche testimonianze di depositi di polvere sahariana sull’isola di Gran Canaria risalgono a quattro milioni di anni fa. Le particelle depositate sui terreni e sui fondali oceanici fertilizzano l’acqua e i substrati in modo mineralogico.

I componenti del calcare che raggiunge le Isole Canarie sono principalmente particelle minerali naturali (PNM). Quarzo, carbonati, feldspati, argille come caolinite e illite e ossidi di ferro (principalmente goethite ed ematite) sono abbondanti.

Questi minerali sono le più resistenti tra le rocce originarie da cui provengono (quarzo, feldspati) o come risultato del ciclo sedimentario (argille e ossidi di ferro).

Inoltre, la polvere può assorbire sostanze inquinanti (solfati, fosfati, carbonio) passando attraverso aree urbane o industriali come quelle del Marocco, di Algeri e della Tunisia.

Questo processo di miscelazione di particelle minerali naturali e sostanze inquinanti è noto come polvere di invecchiamento.

L’ingresso di queste PNM negli oceani rappresenta una fertilizzazione naturale di cui beneficia l’intera catena alimentare.

Grandi corpi di acqua di mare sono carenti di micronutrienti come il ferro, e la polvere sahariana fornisce questo elemento. Rappresenta il 5% della composizione di quella che raggiunge le Isole Canarie.

Il trasporto di particelle nell’atmosfera è un riflesso del funzionamento del Sahara come deserto. Le oscillazioni della loro frequenza e quantità costituiscono un indicatore paleoclimatico che ci permette di risalire a milioni di anni fa.

La polvere sahariana è, pertanto, un fenomeno che entusiasma migliaia di ricercatori in diverse specialità, dalla fisica dell’aria alla mineralogia, all’economia e all’epidemiologia.

Data la sua grandezza e importanza, la comunità scientifica, le istituzioni e i governi sono tutti coinvolti nel suo studio e nella sua gestione.

Franco Leonardi