Le epidemie nell’arcipelago nella storia

Tenerife, Gran Canaria, Lanzarote e Fuerteventura.

Grazie a fonti etnostoriche sappiamo di un episodio epidemico a Gran Canaria nel 14° secolo.

Forse l’arrivo di alcuni monaci maiorchini sull’isola è stato il fattore scatenante del contagio tra gli aborigeni di Gran Canaria.

I riferimenti nelle cronache sono scarsi e non chiariscono se si trattasse di peste o influenza.

Gli isolani hanno interpretato la morte dei loro connazionali come una punizione divina imposta alla comunità per le infanticidi femminili che hanno commesso di fronte all’eccessivo aumento della popolazione.

Molto di più sappiamo dell’epidemia di  “modorra” (sonnolenza) che ha causato circa 5.000 morti tra l’autunno del 1494 e l’inverno del 1495 a Tenerife.


Lo storico José de Viera y Clavijo, nel diciottesimo secolo, assicurò che questo “consisteva in febbri maligne o pleurite acuta, che si concludono in un sogno letargico o velenoso che chiamiamo sonnolenza”.

La sua diffusione avvenne nel mezzo della campagna militare per la conquista di Tenerife e dopo che i Guanci erano emersi vittoriosi dalla prima delle battaglie di Acentejo.

Tuttavia, questo virus, con immagini simili all’influenza, ha permesso alle truppe spagnole di accelerare la conquista di Tenerife.

I conquistatori videro nella diffusione della malattia un atto miracoloso inviato da Dio, che si era messo dalla sua parte per sconfiggere gli aborigeni.

Lo storico Pedro Quintana Andrés ha trascorso decenni a cercare negli archivi delle Isole Canarie documenti con cui continuare a ricostruire la storia delle Isole.

Questo dottore in Storia assicura che le malattie contagiose nella fase moderna delle Isole Canarie “erano periodiche e ripetitive”.

In altre parole, “si sono verificati durante tutto il processo storico fino ad oggi, evidenziando soprattutto tre per la loro incidenza sulla popolazione: la peste, di cui siamo a conoscenza fino all’inizio del 17 ° secolo, febbre gialla e colera morboso “.

La peste, una malattia di origine batterica, fu una delle prime epidemie che raggiunsero le Isole Canarie dopo la conquista.

Nel 1506 scoppiò un focolaio a Gran Canaria che si diffuse rapidamente attraverso Fuerteventura, Lanzarote e Tenerife. In quest’ultimo, è durato due anni e ha prodotto decine di morti tra i Guanci che risiedevano ancora ad Anaga.

Alla fine del XVI secolo, intorno al 1582, un nuovo focolaio di peste scosse Tenerife. Questa volta con più virulenza e migliaia di morti. Si stima che tra le 5.000 e le 7.000 persone morte in una popolazione che non dovrebbe superare i 20.000.

La tradizione assicura che l’origine è nel desiderio del nuovo governatore di Tenerife, Lázaro Moreno de León, di contribuire alla solennità del Corpus di Tenerife ornando il balcone della sua casa con arazzi orientali portati dalle Fiandre. Queste impiccagioni sarebbero portatrici dell’epidemia di peste bubbonica.

Studi più recenti sollevano la possibilità che l’origine sia rappresentata dalle persone e dai vestiti che sono arrivati ​​su una nave da Las Palmas, dove la flotta delle Indie colpita dal contagio era in rovina.

Apparentemente, nessuna azione è stata intrapresa sul pericolo rappresentato a Tenerife fino a quando non è arrivato l’avvertimento della malattia da Gran Canaria.

L’epidemia si diffuse attraverso La Laguna e Santa Cruz. Come misura per fermare il contagio, le preghiere furono utilizzate per la Vergine di Candelaria e un cordone sanitario tra La Laguna e il porto di Santa Cruz con penalità di 200 frustate e persino impiccagione per coloro che lo trasferirono.

Gli episodi di peste si verificarono durante il sedicesimo secolo a Gran Canaria. Uno dei più virulenti fu quello del 1523. In quell’occasione, gli abitanti di Gran Canaria si misero sotto la protezione del Cristo di Vera Cruz, a cui pregavano. Sembra che il Cristo li abbia ascoltati e l’epidemia abbia finito per scomparire. In segno di gratitudine, la gente di Gran Canaria ha costruito un eremo a Las Palmas per venerare l’immagine.

Il professore di storia moderna Manuel Lobo riconosce che le misure per fermare le epidemie in quel momento erano “piuttosto rare” e spiega come queste malattie hanno raggiunto le Isole Canarie attraverso i loro porti.

Come misura di protezione, sono state fatte visite alle navi che arrivavano alle Isole. Uno era la “visita di guerra” per scoprire se le navi provenivano da qualche parte con cui la Spagna era in conflitto e l’altra era la “visita di salute”. “Se si sapeva che la nave proveniva da un’area in cui c’erano epidemie, l’equipaggio e la merce non potevano partire perché il virus veniva spesso diffuso attraverso il carico. Quindi fu stabilita una quarantena di 40 giorni “, spiega il ricercatore.

Lo storico Carmelo Torres assicura che le misure di sorveglianza hanno persino raggiunto il punto di mettere le sentinelle nelle torri di guardia per impedire lo sbarco di persone e merci, “arrivando al punto di essere puniti anche con la morte per qualsiasi contatto non consentito in questi tempi di malattia”.

Gli effetti dell’arrivo di malattie contagiose sull’attività commerciale sono stati aggiunti ai defunti e ai malati. La quarantena della merce ha avuto origine “perdite economiche estremamente importanti, in quanto ha dovuto essere immerso nell’aceto, trattato con calce o esposto al sole e al vento durante l’intera quarantena, raggiungendo nel caso di tessuti o cibo tutto il carica “, aggiunge Torres.

La peste del 1601: La disobbedienza dell’equipaggio di una nave da Siviglia fu la causa di un nuovo episodio di peste a Tenerife nel 1601. Due navi arrivarono al porto di Garachico in quel momento da Siviglia. A loro era proibito entrare, ma uno di loro disobbediva. La malattia non ha impiegato molto tempo a diffondersi attraverso i comuni di Los Realejos, Icod, Los Silos e il porto di Santa Cruz. Da Tenerife, si diffuse a Gran Canaria e da lì a Fuerteventura e Lanzarote.

All’inizio del XVIII secolo, una nave riportò disgrazie nell’Arcipelago. Una barca dell’Avana si diffuse, per la prima volta a Tenerife, febbre gialla o vomito nero. Si stima che da 6.000 a 9.000 persone siano state contagiate. Per fermare il contagio, la Vergine di Candelaria veniva usata per mediare con i suoi poteri divini.

Gli episodi di febbre gialla sono continuati nel corso del secolo insieme ad altre malattie come il tabardillo, con febbri molto alte. Nel 1810, una nave di Cadice portò un altro focolaio di febbre gialla a Tenerife. All’inizio dell’estate del 1811 l’epidemia scoppiò nella città di Las Palmas, il primo focolaio fu rilevato nel quartiere di Triana. L’allarme si diffuse e alcuni capitolari si trasferirono nella città di Telde, tra cui l’illustre José Viera y Clavijo.

Lo storico Pedro Quintana Andrés spiega che, in quei secoli, le malattie “si sostituiscono naturalmente a vicenda, ma sono sempre associate alla mancanza di cibo e al sovraffollamento in città perché quasi tutte sorgono lì e poi diffondersi sul campo “.

Lo stato delle città delle Canarie ha contribuito alla diffusione della malattia. Manuel Lobo commenta che, in quei secoli, le città delle isole avevano “un problema tremendo che era la mancanza di elementi igienici e sanitari. La spazzatura veniva gettata vicino alle case, gli animali nelle strade … erano elementi propri in modo che le infezioni si diffondessero con sufficiente intensità ”. Né ha aiutato a fermare la sua diffusione che, in molti luoghi, le persone sono state sepolte nelle chiese, il che è stato al centro della trasmissione per coloro che hanno partecipato alle funzioni religiose.

I consigli erano quelli che avevano i poteri per rallentare l’avanzata delle epidemie, ma i mezzi per rimediare erano pochi. Sono stati utilizzati isolanti, corde sanitarie con multe per chi lo ha saltato e lavori di disinfezione a base di calce che hanno usato per calcere le pareti.

Hanno anche dovuto fare i conti con la mancanza di medici. Nella maggior parte delle isole, a quel tempo, non c’erano e a Gran Canaria e Tenerife non dovevano essercene più di una o due. Usavano la sangria e le acque di erbe come rimedio medicinale.

Nel 1851, la popolazione di Gran Canaria subì una delle più grandi epidemie della sua storia: uno scoppio di colera morboso che causò circa 6.000 morti. L’origine era una nave da Cuba. Sembra che lo scoppio sia iniziato attraverso una lavandaia nel quartiere di San José, María de la Luz Guzmán che, presumibilmente, lavando i vestiti dell’equipaggio, ha preso la malattia. Gli storici affermano che i contagi erano così grandi che nelle aree sabbiose di Las Palmas furono fatte tombe per seppellire la gente.

Non ci volle molto perché il virus si diffondesse in tutto il resto di Las Palmas. Molti sono fuggiti dalla città per rifugiarsi nei villaggi dell’entroterra.

Fuerteventura e Lanzarote

La mancanza di documentazione negli archivi su Fuerteventura e Lanzarote durante i primi secoli di storia rende difficile conoscere le malattie subite dagli abitanti di queste due isole. Sappiamo che focolai di peste come quello del 1506 o del 1554 arrivarono a Fuerteventura, forse motivati ​​dal commercio che l’isola mantenne con i porti di Madeira, Portogallo e Marocco.

Per lo storico Manuel Lobo, queste due isole avevano, durante quei secoli, “un’epidemia continua che, molte volte, non proveniva dall’estero. In queste isole, le epidemie sono state causate da siccità che non hanno prodotto cibo o pascoli per gli animali e provocato un’enorme mortalità “.

Lobo spiega che nonostante avesse un’attività commerciale con Gran Canaria e Tenerife per fornire loro cereali durante gli anni buoni e carne, Fuerteventura e Lanzarote non ottennero l’intensità con le epidemie che fecero in altri luoghi dell’arcipelago.

Anche così, il Cabildo di Fuerteventura  non abbassò la guardia e ogni volta scoprì che c’erano focolai di peste sulle isole di Gran Canaria e Tenerife, le autorità di Maiorca ordinarono la chiusura dei porti dell’isola: Tostón, a El Cotillo e quelli di Caleta de Fuste e Pozo Negro.

Inoltre, era nelle loro preoccupazioni mantenere le misure igieniche alle fonti e separare quelle per il consumo umano da quelle in cui gli animali bevevano per prevenire la diffusione di malattie come il tifo. I vicini, divisi a turno, dovevano adempiere all’obbligo dettato dal Cabildo di pulire le fonti. Quasi sempre in primavera, tra aprile e giugno, dopo la stagione delle piogge.

Maria Elisa Ursino